39分钟从纽约到上海能实现吗 亚轨道旅行是太空边缘旅行吗

2021-08-24 17:14:32
来源:科普时报

如果你觉得超级高铁还不够快,如今富豪们正流行亚轨道旅行,即太空边缘旅行。虽然并非人人都能进入太空,但这些前沿技术如能降低成本,并推广到民用或者商用上,则能大大提升飞行速度。假如不考虑时差因素的话,早上我在多伦多吃早饭,午饭就可以到上海吃,这就和每个人都息息相关了。

事实上,彼得·戴曼迪斯在《未来呼啸而来》一书中,提及了2017年9月,在澳大利亚阿地莱德市举行的国际宇航大会InternationalAerospaceCongress)。在这次大会上,伊隆·马斯克(ElonMusk)发表了长达一小时的主题演讲。

马斯克的这次演讲,主要介绍了关于SpaceX的巨型火箭“星际飞船”的最新情况,强调星际飞船的设计初衷,是将人类送上火星。难道这位交通运输行业的“史蒂夫·乔布斯”,打算用星际飞船来运送地面乘客了?只听他引用了乔布斯的那句著名的台词:“等一下,等一下……还有一件事。”

与会众人一齐看向马斯克。他笑着向5000名航空公司高管和政府官员,做出了一个承诺:只需支付一张经济舱机票的价格,我的火箭能让你“在1小时内,飞到地球上的任何地方”。

马斯克所指的星际飞船,是以将近每小时3万公里的速度飞行的,它比协和式飞机快了一个数量级。请你仔细思考一下这句话的真正含义:39分钟从纽约到上海,29分钟从伦敦到迪拜,22分钟从香港到新加坡。我们有什么理由不喜欢呢?

那么,用星际飞船运送地面乘客遨游太空的梦想,怎样才能变成现实呢?

“我们可能会在三年内演示这项技术,”马斯克解释道,“但是,还需要一段时间的磨合来保证安全性。这是一个极高的标准。飞行本身是非常安全的,你在飞机上比在家里更安全。”

演示正在按计划进行着!

2017年9月,马斯克宣布让现有的猎鹰9号火箭和猎鹰重型火箭退役,并在2020年用星际飞船取而代之。不到一年,洛杉矶市长埃里克·加希提(EricGarcetti)发文称,SpaceX计划在洛杉矶港附近,兴建一个占地超过7万平方米的火箭生产基地。2019年4月,一个更大的里程碑出现了:星际飞船火箭成功进行了首次试飞。在未来10年左右的某个时候,“去欧洲吃午饭”可能会成为我们的口头禅。

不过,有时旅行需要超高速,有时人类又想能像鸟那样,在空中翱翔时欣赏大自然的美景,那飞行汽车也真得要来了!

史克博尔文化中心(SkirballCulturalCenter)坐落在美国405号高速公路旁,位于洛杉矶北部边缘,文化中心就建在圣塔莫尼卡山脉单薄的山脊上,几乎从任何方向都能看到壮观的景色。

2018年,洛杉矶连续六年被评为世界上交通拥堵最严重的城市,司机平均每年有两个半星期的时间被堵在路上。不过,曙光或许就在前方。2018年5月,优步公司在史克博尔文化中心,举办了第二届年度飞行汽车会议,吸引了各行各业的精英:首席执行官、企业家、建筑师、设计师、技术人员、风险投资家、政府官员和房地产巨头等,与会者将近1000人,有的穿着华尔街人士的标志性华服,有的穿着一成不变的星期五便装。

此刻,他们聚集在史克博尔文化中心内,为解决交通拥堵问题,制订一个非常激进的计划,一起见证一个新行业的诞生。

会议开始了,时任优步公司首席产品官的杰夫·霍尔登(JeffHolden)走上了演讲台。霍尔登有一头卷曲的棕色头发,身穿一件灰色的polo衫,举止中带着些许孩子气,这与他在这个“大事件”中的实际身份似乎不太相称。

事实上,不仅仅是这个事件本身,甚至还有让优步公司“脱离地面束缚”的整个理念,都源于霍尔登的愿景——一个相当宏伟的愿景。

“我们已经开始接受极端拥堵成为我们生活的一部分,”霍尔登指出,“在美国,我们‘有幸’拥有全球25个最拥堵城市中的10个,这让我们每年损失大约3000亿美元的收入和生产力。优步的使命就是解决城市交通问题……我们的目标是为这个世界引入一种全新的交通方式,也就是城市航空,我自己更愿意称之为‘空中拼车’(aerialridesharing)。”

“空中拼车”,或者说空中共享出行,听起来像是科幻小说中的陈词滥调,但是霍尔登有着颠覆性创新的优秀纪录。早在20世纪90年代末,他就跟随亚马逊公司创始人杰夫·贝佐斯(JeffBezos)从纽约来到了西雅图,成为亚马逊公司最早的员工之一。

在亚马逊,霍尔登受命负责实施当时被许多人认为滑稽可笑的想法,即为每年缴纳固定会员费的顾客,提供两天之内送达的免费送货服务。对于这个创新,许多人都认为它会使公司破产。事实却恰恰相反,亚马逊Prime会员就此诞生了。如今,亚马逊已经拥有近1.5亿名Prime会员,这个“滑稽可笑”的想法为整个公司带来了相当大的利润。

霍尔登加入优步之后,经历了一段混乱时期,还是串起了一系列几乎不可能实现的胜利:优步拼车(UberPool)、优步拼吃(UberEats),以及优步自动驾驶汽车计划。因此,当他建议筹建一个看似更加疯狂的产品线时,领导层对他的重视也就不足为奇了。

当然,第二届年度飞行汽车会议的主题并不是飞行汽车。事实上,汽车已经停在现场了。相反,这次会议的主题是“规模化之路”。更关键的一点是:这条路比许多人想象的要短得多。

(作者系加拿大某国际财团风险管理资深顾问,科幻作家)

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